Genocides in the Bible? An interview with Matt Flannagan.

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Regular readers of my blog know that I’m no big fan of Biblical inerrancy and think that while there is much beauty to admire in the Bible, you’re going to find heinous things too.

 

Still, I want to give a fair hearing to people I disagree with. Therefore I was delighted to have had the opportunity to interview Conservative Evangelical theologian Matt Flannagan from New Zealand about this topic.

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In the following interview, we touched on a number of issues while exploring the morality of the conquest of Canaan as described in the Old Testament.

 

DailyMotion version: Click here.

 

Since this is my very first audio-interview, the quality of the sound is far from being optimal. So I hope you can forgive me that, along my lack of professionalism and terrible accent.

 

If a sufficient number of people find that really unbearable, I’ll start out painstakingly writing down the whole dialog.

You can complain at lotharson57@gmail.com or even write a comment here (if you want to have the satisfaction to publicly humiliate me 🙂   ).

 

A small personal tip: I generally listen such long interviews while having to accomplish repetitive tasks besides.

 

A perfect example of ANTI-theistic irrationality

Progressive Evangelical theologian Randal Rauser just posted a wonderful post responding to one of his atheistic commentators.

Atheism, free thought, and Bible burning

The other day I posted an interview with the apologist and philosopher Matthew Flannagan. The interview consisted of a forty-five minute conversation in which Matt developed a thoughtful and nuanced perspective on the nexus between biblical hermeneutics, metaethics, and normative ethics. The Atheist Missionary responded in the comment thread. While he declined to offer any substantial engagement with Matt’s position, he did offer the following comment:

“I can honestly say that listening to this exchange was the first time in my life I have ever considered whether humanity would be better off if we just started burning Bibles.”

Apparently this was not just a passing fancy, TAM then tweeted the same sentiment:

The Atheist Missionary

Do you remember about a decade ago when some atheists tried to rebrand themselves as “brights”? Not surprisingly, it never caught on, and atheists continue to have an image problem in certain spheres of society. But it isn’t all bad news for they have nonetheless managed one public relations coup: just consider the common association people make between “atheism” and “free thought”. According to a very popular narrative, religion breeds dogmatism and intolerance while atheism encourages free thought, open-mindedness and tolerance. As a result, people have come to think there is some natural association between atheism and free thought.

But it just ain’t so. Atheism has no essential connection with free thought. At most, the connection that does exist is a result of historical accident. Given that atheists are often a marginalized minority defending their rights in wider society, it is no surprise they tend to be de facto defenders for free thought.

However, one can readily find examples of atheists who act as enemies of free thought. And here we have an example. In his comments here, TAM reminds us that being an atheist does not ensure that one is a real advocate of free thought. Nothing could be more inimical to the spirit of free thought than book burning. And yet, rather than attempt to engage in Matt’s philosophical argumentation, TAM condescends to him whilst advocating for censorship and book burning, and burning of a text accepted by many people as sacred! Incredibly, TAM is behaving like Terry Jones, that pastor in Florida who gained notoriety after advocating for the burning of Qur’ans. And then just to make sure that we know he means business, TAM reiterates his position, tweeting out his intolerance to his 5896 followers.

Maybe TAM was just “venting”. Yeah, that’s it!

But is that an excuse? So the next time a Christian encounters a nuanced and sophisticated proponent of atheism, is he free to “vent” by ignoring the arguments, condescending to the atheist, and advocating for the burning of atheist books?

The lesson of the day? If you’re an atheist you just might be a free thinker. But if you are, it is not because you’re an atheist.

This was my own response.

Hello Randal.

It is planned I am going to interview Matt on the topic of Biblical atrocities as soon as I’ll find the time (right now I am painstakingly writing a scientific paper).

Otherwise, this comment confirms me that the New Atheism is a far right hate group .

As illustrated by my interaction with two militant atheists, they often reason in the following way:

1) If there are divine atrocities in the Bible, the WHOLE Bible is an evil book
2) There are atrocities in the Bible
3) Therefore the Bible is an evil book.

Now both you and I agree with 2) .

But 1) is an utterly irrational premise. What is called the Bible is made of many different books by many different authors having various and conflicting perspectives, as made clear by Thom Stark.

So it is absurd to think that because the apocalyptic imagery of John contains morally dubious content, the sermon on the mount was bad or evil as well.

By acting like this, anti-theists clearly show they are not true scholars trying to objectively analyze the religious texts they are critical of.
No, they act like French and German far-right and racist ideologists, picking and choosing whatever fact and interpretation suit them for painting their adversaries in the most negative light AND fostering a self-righteous hatred among their followers.

Like you I want to promote a respectful conversation between atheists and believers, and am convinced there are many very nice atheistic scholars, such as Jeffrew Jay Lowder, Jason Thibodeau or your commentator Nate.

But anti-theists should be regarded as hateful bigots in exactly the same way one sees nasty fundamentalists and other far-right ideologists.

There should be no tolerance towards anti-tolerance and hate-speech.

Moralische EntrĂĽstung und göttliche Genozide

English version: Moral Indignation and Divine Genocides. Feel free to comment there at any time!

Moralische Entrüstung und göttliche Genozide

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Ich hatte einen interessanten Emailaustausch mit Andy, einem bekennenden Atheisten aus Nordrhein-Westfalen.

Wir haben uns vor allem über Metaethik unterhalten aber in diesem Post will ich auf spezifische Sachen eingehen, die er über in der Bibel erwähnten Völkermorde geschrieben hat.

“Wenn du dir manche Rechtfertigungen fĂĽr die Völkermorde im alten Testament anschaust, z.B. die von fundamentalischen Christen wie Paul Copan z.B., dann findest du ĂĽbrigens exakt die gleichen Rechtfertigungen wie die, die die Nazis hatten – Copan sagt das die Feinde der Israeliten von Grund auf Böse waren, das nicht ein einziger von ihnen nicht böse war, das die Israeliten sie töten *mussten* weil sie sonst getötet worden wären etc. pp. Und genauso wie die Nazis ĂĽber die Juden gelogen haben, so bin ich mir sicher dass das alte Testament ĂĽber die Kanaaniter lĂĽgt, bei den LĂĽgen der Nazis ist dies leicht zu zeigen, bei den LĂĽgen im alten Testament ist dies schwieriger weil es keine Quellen gibt ausser solche die von den *Tätern* geschrieben wurden (stell dir vor die Nazis hätten den zweiten Weltkrieg gewonnen – dann wĂĽrden wir heute auch ĂĽberall lesen das die Nazis der Welt einen Gefallen getan haben weil die Juden von Grund auf Böse waren und unser aller Untergang geplant hatten…)”

Ich bin Andy sehr dankbar,. seine Meinung auf eine solche Weise geäußert zu haben, denn es wirft viele interessante Fragen auf.

In den Büchern von Josua und Samuel wird es berichtet, dass Gott hebräischen Soldaten angeordnet hätte, ein ganzes Volk zu vernichten, wobei es ausdrücklich betont wird, dass Frauen, Kinder und alte Männer dazu gehören.

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Nun gibt es mehrere Möglichkeiten:

1) die wortwörtliche Interpretation unserer europäischen Bibel ist wahr und historisch und

1.a) Gott hat wirklich ein Blutbad eingerichtet

1.b)  Gott hat das gar nicht gewollt, vielmehr haben die alten Israeliten ihren mörderischen Nationalismus auf Ihn projiziert.

2) die wortwörtliche Interpretation unserer europäischen Bibel ist falsch, wir sollten den Vernichtungsbefehl als eine volle militärische Niederlage der Feinde ansehen

3) die Eroberung von Kanaan und die damit verbundenen Genozide sind eigentlich nie passiert. Erst viel später wurden die Moses und Josua zugeschriebenen Bücher von mehreren unbekannten Autoren geschrieben.

3.a) die Autoren dachten wirklich, dass die Völkermorde passiert wären und fanden das gut. Sie haben aber viele falsche Daten und mündliche Traditionen verwendet.

3.b) die Autoren wollten eine mythologische oder symbolische Geschichte ihrer Ursprünge schreiben und hatten keinerlei die Absicht, sorgfältige Historiker zu sein

Wahrscheinlich gibt es andere Möglichkeiten, woran ich nicht gedacht habe.

Ich wĂĽrde nicht Paul Copan als einen Fundamentalisten bezeichnen sondern als einen konservativen Evangelikalen, der die Doktrin der biblischen Irrtumslosigkeit verteidigen will.

Er hat mir gesagt, dass er solche Befehle als schrecklich ansieht,obwohl sie aufgrund der tragischen Umstände durchgeführt werden sollten.

Da er aber auch seinen Glauben an die Güte Gottes nicht aufgeben will hat er in seinem Buch hauptsächlich versucht, 2) zu verteidigen. Ich gebe ihm Recht, dass die berichteten Vernichtungsbefehle in dem alten nahen Osten manchmal hyperbolisch oder symbolisch sein könnten. Dennoch gibt es viele Fälle, wo man davon ausgehen kann, dass sie ernst gemeint waren, wie Thom Stark in seinem Buch gezeigt hat.

In diesem Zusammenhang finde ich es sehr merkwĂĽrdig, dass Copan nur mit 4 Seiten auf ein Buch geantwortet hat, das mehrere hunderte Seiten umfasst und sich danach kaum mehr darum gekĂĽmmert hat.

Ich bezweifle sehr, dass es nur an dem aggressiven und respektlosen Ton von Thom Stark in der ersten Version seines Buchs liegt. Danach hat er sich bei ihm entschuldigt.

Da Copan aber sich bewusst ist, dass 2) dubiös sein könnte, hat er auch geschrieben, dass dieser von Gott angeordnete Genozid eigentlich gerecht gewesen wäre. Der beliebteste evangelikale Apologet William Lane Craig hat mehrmals versucht, den Völkermord weiss zu waschen und ich bin auf seinen letzten Versuch eingegangen.

Aber nun muss man die Tatsache betrachten, dass die Eroberung von Kanaan eigentlich historisch äußert unwahrscheinlich ist, und dass die in der Bibel beschriebenen Massaker nie geschehen sind.

Ich weiĂź ehrlich gesagt nicht, ob 3a) oder 3b) wahr ist. Die Autoren wollten vielleicht wirklich die historischen UrsprĂĽnge ihres Volks dokumentieren und haben sich geirrt.

Aber es besteht auch durchaus die Möglichkeit, dass die Autoren eine symbolische Erzählung beabsichtigten, die später als Historie missinterpretiert wurde.

In beiden Fällen glaube ich, dass es sich um menschliche kulturbedingte Gedanken über Gott handelt und sehe die kanonischen biblischen Bücher an auf die selbe Weise wie Bücher außerhalb des Kanons.

Und genauso wie moderne christliche Autoren sich irren können, können auch uralte biblische Schreiber sich irren.

Das Fundament meines Glaubens ist Gottes Vollkommenheit, die immer der Maßstab sein sollte, um jeden religiösen Text zu evaluieren.

Und nun will ich beschreiben, wie eine gesunde und gerechte moralische EntrĂĽstung bezĂĽglich solcher Texte aussehen sollte.

Evangelikalen tendieren sehr stark dazu, nur die schönen Seiten der Bibel zu betrachten, während sie die hässlichen Texte ignorieren oder weginterpretieren. Und sie würden sagen: die Bibel stellt uns auf eine konsistente Weise Gott als vollkommen gut dar.

Das ist zweifelsohne eine Art von Selbsttäuschung.

Aber militante Atheisten begehen den selben Fehler, wenn sie behaupten, die Bibel würde uns auf eine konsistente Weise Gott als ein moralisches Monster darstellen.

Wie Thom Stark in seinem Buch “The Human Faces of God” (die menschlichen Gesichter von Gott) beschrieben hat haben die unterschiedlichen Autoren der Bibel keineswegs dasselbe Gottesbild in Bezug auf die moralische Natur von Gott.

Wenn 1a) oder 3a) richtig sind dann gibt es einen krassen Kontrast zwischen dem Befehl kein Lebewesen in den kanaanitischen Städten zu ersparen und der Verkündigung des Propheten Ezechiel, dass Kinder nie wegen der Sünden ihrer Eltern bestraft sein sollten.

Nun hätte ich den folgenden Ratschlag für intellektuell ehrliche Atheisten: anstatt zu behaupten, dass der Gott des alten Testaments ein psychopathisches Monster ist wäre es besser, folgendes zu sagen:

“Das alte Testament zeigt uns widerspruchsvolle Gottesbilder. An manchen Stellen wird er als barmherzig und liebevoll dargestellt, während er an anderen Stellen als ein psychopathisches Monster beschrieben wird. Dies zeigt uns, dass das Judentum, Christentum und Islam keine offenbarte Religionen sein können, weil man daraus kein widerspruchsfreies Gottesbild ableiten kann.”

Dies wäre viel redlicher und wirksamer als die Behauptung, das alte Testament wäre fast völlig schwarz, denn das kann man leicht widerlegen.

 

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Thom Stark on Blasphemy for God’s sake

Youtube version.

 

This is the title of a provocative post written by liberal Christian scholar and writer “Thom Stark”.

He responded there to an email from a Christian struggling with ignoble things in the Old Testament.

Thom gave a definition of inspiration I am largely sympathetic to:

“And it would be that the slavery laws are wrong, and that they were written by humans who got God wrong. But we can find God throughout the pages of the Bible by using our God-given moral reasoning. Wherever there is truth, wherever there is justice and compassion, that’s where God is. That doesn’t mean those parts are really inspired by God while the other parts aren’t. The inspiration lies not in the verbatim language of scripture, but in the struggle of God’s community to know God, the struggle that’s reflected in the conflicting views throughout the Bible about who God is and what God desires. The inspiration of scripture is bigger than the words on the page; it goes deeper to the struggles of the people of God who produced them.”

It is formulated in a wonderful way and this logically means we can also find God in many non-Biblical books (a point Thom would obviously agree with).

I was less convinced by his answer to the next question.

3. If I am struggling in my faith, then how am I supposed to evangelize with confidence? In Matthew 16:15 Jesus tell us to evangelize, but it is hard to do so if I question parts of the Bible.

That question is based upon the assumption that an evangelistic message involves some claim about the inerrancy or infallibility of scripture. For me, and for most Christians, it doesn’t. Evangelism is spreading the Good News that in God’s community, justice and peace are available because of Jesus Christ. So evangelism isn’t just about preaching doctrines; evangelism is really inviting people to join a community that exists as an alternative to the unjust and violent structures offered by the world. Evangelism is an invitation to an alternative way of life made possible by the words and deeds of Jesus, and by his victory over the powers of sin (systemic injustice) and death.

I certainly agree with Thom that what he mentions are (important) aspects of the Gospel but this is by no means everything.

The Gospel is all about how people broken by their personal sins and the sins of others can find eternal life and communion with a God who is their loving Father.

Finally Thom has marvelous and very profound things to say about the concept of blasphemy.

Every time one says to a fundamentalists that the being he is worshiping is a monstrous tyrant, he often answers: “how dare you man criticize God Almighty?”.

Here is what Stark has to say:

4. Is it blasphemy to question God’s character? I question many of the laws in the Old Testament, and I am beginning to question God.

It is not blasphemy to question the character of the different portrayals of God in the Bible. That’s not the same thing as questioning God’s character. That’s just saying that the men who wrote the Bible sometimes were very wrong about God’s character. I would argue that it’s blasphemy to affirm some of the ways that God is characterized in the Bible. It’s precisely out of zeal for God’s character that so many Christians throughout history have been forced to reject certain portrayals of God in scripture. For instance, Gregory of Nyssa, one of the chief architects of the doctrine of the Trinity, rejected the idea that the tenth Egyptian plague (the slaughter of the firstborn sons of Egypt) could be an authentic, historical portrayal of God’s actions. A moral God wouldn’t kill children for the sins of their parents, much less for the sins of one man, the Pharaoh. Gregory, a very orthodox theologian, rejected the tenth plague as historical. His solution was to read it as allegory. To him the killing of the firstborn sons of Egypt was a metaphor for the Christian’s need to kill off all the beginnings of evil within ourselves. While I don’t reject his strategy, my strategy is to read the tenth plague as a condemned text—as a text that speaks to our capacity as human beings to misdirect our wrath, to punish the innocent because we’ve been somehow victimized. We all have the capacity to do that, especially as nations, and we continue to do it to this day. So I read that text as a warning—this is the wrong way to characterize God’s justice. It’s there for our instruction, but not as a positive example.

My second response to this question is simply, no, it is not blasphemous at all to question even God’s character. Job did it. And he had good reason to do it. Job never committed blasphemy, but he did call God unjust, and he did say that all the evidence showed that God wasn’t interested in doing what was right. If you want to call that blasphemy, then it’s blasphemy for God’s sake.”

I can only utter a loud “Amen!” after having read that.

Actually, we have the moral duty to defend the true perfect God against religious fundamentalists who are driving people away from Christianity by teaching atrocious non-sense.

When the Calvinist fundamentalist John Piper asserts that “It’s right for God to slaughter women and children anytime he pleases.”

we ought to condemn this egregious blasphemy with the strongest words.

Yet we should do that with love and compassion.

We should not, in a self-righteous manner, believe we are better persons than John Piper but just hope he will give up his extraordinarily morally offensive beliefs.

Actually I starkly suspect that it would be better if Piper was an atheist at peace with his moral intuitions than a fundamentalist believing that killing children in an atrocious way for the sins of their parents can be a good thing.

 

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